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给工业机器人装上智慧的“大脑”

记武汉库柏特科技有限公司创始人闫琳
2019-03-25 12:01:17
来源:中国高新技术产业导报 作者:崔彩凤 评论:0
导语:在武汉光谷未来科技城,有一家机器人公司——库柏特,虽然刚成立不久,公司研发的智能分拣抓取技术在IROS 2016国际机器人抓取与操作竞赛中取得第二名,是惟一在自主与仿真单元中获奖的中国企业团队。

  创业者最重要的素质就是要有风险意识。不仅如此,还要能够意识到自己的风险在哪里。

  武汉库柏特科技有限公司创始人闫琳

  本报记者 崔彩凤报道

  在武汉光谷未来科技城,有一家机器人公司——库柏特,虽然刚成立不久,公司研发的智能分拣抓取技术在IROS 2016国际机器人抓取与操作竞赛中取得第二名,是惟一在自主与仿真单元中获奖的中国企业团队。2018年10月,公司又斩获第七届中国创新创业大赛先进制造行业总决赛成长企业组二等奖。

  库柏特创始人闫琳表示,库柏特要给工业机器人装上智慧的“大脑”,让机器人真正智能起来,让每一个人都能使用工业机器人。

  虽然创业短短3年,目前库柏特的估值却已超20亿元,成为一家“准独角兽”企业。

  辞职下海

  创业前的闫琳,从华中科技大学本科开始,就一直从事机器人方向的学习和研究,从武汉大学博士后毕业之后,他又去了华中科技大学无锡研究院。

  生活如果一直按部就班地走下去,闫琳也许会成为机器人研究行业的一位“佼佼者”。可是,闫琳内心一直有一个想法按捺不住。

  “机器人肯定是中国制造业非常重要的一环。机器人的问题不解决,中国的智能制造可以讲,基本无路可走!”闫琳说,中国的人口红利已经消失,新的红利来自于“技术+场景”,此时,手握技术的他,正是实现其人生价值的最好时代。况且,自己有想法,有冲劲,有干劲、有团队、有技术、有需求,为何不大干一场?而用他的话来讲,既有体制、体系和平台,都不足以让他的这一想法得以实现。

  2016年,创新创业浪潮风起云涌。“没有一个比这更好的时代了!”面对时代召唤,闫琳毅然选择走出研究室,投身创业。

  在闫琳看来,工业机器人智能化是必然趋势,但是工业机器人目前最大的问题就是不智能。“我们常见的工业机器人,以机械臂为例,大部分都是按照既定程序,按设定的轨迹作业。即在无序分拣、柔性装配等非标场景下,机械臂无法满足智能制造的需求。”

  据国际机器人联盟调查显示,目前工业机器人的应用只能满足制造业需要的5%。怎么解决这一问题?闫琳和他的伙伴为此提出工业机器人的智能操作系统。他们要为工业机器人装上智慧的“大脑”,让它能够快速理解非结构环境下的一些标准化信息,让它真正像人一样具有判断感知能力,让每一个人都能使用工业机器人。

  库柏特的核心产品COBOTSYS就是一套工业机器人的智能操作系统,该操作系统主要包含3D视觉与力控两个底层技术,分别对应了分拣、打磨与柔性装配的应用场景。

  以物流领域的无序分拣为例,工业机器人可以完成固定模式物体的抓取,轻易实现快速分拣。但对于复杂堆叠物体的识别和分拣,依然有90%以上通过人工方式完成,极大地限制了工业生产的效率。

  针对复杂堆叠物体的识别和分拣,库柏特基于先进的机器视觉技术、机器人快速逆运动学计算和机器人路径规划技术,开发了机器人智能无序分拣系统,实现了对目标物品的视觉定位、抓取、搬运、旋转、摆放等操作,可对自动化流水生产线中无序或任意摆放的物品进行抓取和分拣。同时,公司通过将机器学习算法模型植入“机器人大脑”COBOTSYS,确保工业机器人安全、稳定、易用,满足客户追求高速效率的目标,同时降低人工成本的需求。

  冒险之旅

  创业是九死一生的冒险。既然选择了创业,就不可能一帆风顺。

  库柏特自主研发的智能工业机器人操作系统COBOTSYS,集机器人视觉、智能力控、抓取规划和机器学习等技术为一体,利用其提高并颠覆了工业机器人的“思维能力”。

  但是,“云端”科技要“落地”市场,才能创造价值。可谁能想到,虽然库柏特的产品拥有诸多优势,需求也很大,但是市场却并没有那么容易被打开。如同所有的新生事物一样,库柏特的产品在创业初期也遭遇了“不敢用”“用不起”的尴尬。

  “创业者最重要的素质就是要有风险意识。不仅如此,还要能够意识到自己的风险在哪里。”对于这种境遇,闫琳似乎早有预料。

  他说,创业看似是一件光鲜亮丽的事情,可以自己当老板,掌控一片自己的天空。但是作为创业者,首先想到的应该是风险,其次才是对未来的憧憬。如果不考虑风险,只预想美好的未来,一定会跌得头破血流。

  为了解决下游用户对产品需求大,而资金缺乏的境遇,库柏特和当地银行进行合作,对下游客户进行资产评估,贷款给客户供其购买公司产品,客户使用了公司产品之后,节省下来的资金就可以用来还贷款。

  而针对下游用户因缺乏应用案例而“不敢用”的问题,闫琳和公司其他创始伙伴只能苦口婆心地去游说。

  闫琳清晰地记得,2016年,他和公司另一位创始人李淼正在苏州开辟市场,偶然间,他们得知浙江嘉兴有一家做机器人本体的公司,需要用到3D视觉分拣、力控等技术,当即决定打车过去与其对接。时值九月,江浙地区正是酷暑难耐,加之连日疲于奔波,结果,车还没到达目的地,俩人就已全部中暑,出现呕吐现象。

  “这些都是创业过程中必须要经历的。所以,创业不仅要有好的技术、创意,还要有一个好的身体。”面对困境,闫琳总是很坦然。

  所幸,库柏特很快在国内外市场打开了一片天地。瑞士工业机器人巨头ABB和国内知名企业京东、菜鸟等都争相与之合作。

  据闫琳介绍,目前库柏特的客户其实大部分来自于国外,在国外市场中,库柏特在产品完善度、服务的响应机制、软硬件结合等方面,都占据主导优势。不仅技术领先,在场景应用中,库柏特也走在了前列。如,在物流行业,库柏特将智能分拣技术应用到物流出入库分拣过程,成为全球先行者;在食品行业,库柏特研发出国内首条香菇智能无序分拣流水线,分拣速度是人工的2-3倍。

  潜心研发

  创新的背后,是人才的支撑。据闫琳介绍,库柏特员工中拥有博士学位的占比16%,70%以上拥有硕士学位。这些人才,库柏特不是去招聘会广撒网招来的,而是通过自己的朋友圈,一个一个谋来的。

  在人才的支撑下,库柏特拥有了多项自主知识产权的核心技术。据闫琳介绍,公司现有专利技术或产品51项,高水平论文9篇。同时,库柏特还是湖北省的上市金种子计划企业和知识产权示范企业。

  虽然成立才3年时间,库柏特的估值却已超20亿元。2017年,公司实现销售收入2200万元,2018年预计实现9000万元。

  面对高估值,很多人会问及库柏特的盈利情况。而闫琳似乎并不着急盈利。在他看来,应用场景的铺设固然重要,但技术水平的高低更决定了市场的宽广度。

  目前,库柏特尚处于高速成长阶段。与一些急于盈利的公司不同,库柏特将着力点放在研发上。这也是为什么库柏特公司不遗余力引进人才的一个重要原因。

  “要创新,就必须要搞研发,搞研发就必须投入资金。”闫琳说,库柏特公司每年都会投入大量资金在研发上,其中每年的人力支出就将近400万元。

  闫琳认为,现在库柏特很受资本青睐,如果在资本催生的情况下,不利用资本的优势快速地完善自己的技术体系,实非明智之举。未来,库柏特还将引入一些战略投资,再把研发更进一步加深,促进新的销售渠道铺设。据悉,库柏特已经在苏州、深圳建立了华南、华东销售公司,在德国汉堡规划建立了一个产品研发和推广平台。

  如今,利用3D视觉技术和自我学习能力,库柏特已经让机器人发挥出了更大价值。客户购买了他们的机械臂、3D相机和COBOTBOX操作系统之后,可以实现即插即连即用。

  “让每一个人都能快速、便捷地使用工业机器人”,对于闫琳来说,这个梦想正在走进现实。

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